Het wijngebied de Rhône is in z’n geheel in twee stukken verdeeld: noord en zuid. Vanuit Bourgogne richting het zuiden gaat het van Beaune langs Chalon, Lyon, en dan langs de rivier de Rhône. Industrie, olieraffinaderijen, en de eerste wijngaarden. De zuidelijke Rhône is groter en bekender, maar het kleine noordelijke deel is de wieg van de ware rhônewijnen. 

Dat begint bij Condrieu en z’n witte wijnen van de viognier-druif. De druiven groeien hier op onwaarschijnlijk steile wijngaarden tot in de hemel. Pik in het plaatsje Condrieu een willekeurige zijstraat rechts van de rivier en je klimt ineens griezelig steil omhoog. Als je nog geen hoogtevrees had, kun je het hier krijgen. Eén haarspeldbocht te ruim bemeten en je rolt de Rhône in en die is inmiddels heel diep weg. Proefvriend Theo achter het stuur is een autoriteit in het au- towezen en heeft zelfs officieel racebevoegdheid. Ik weet niet of ik dat laatste hier een geruststelling vind. We zijn snel boven, dat wel. Dat ze ooit, lang voor de Romeinen, op het idee kwamen om hier de bomen te kappen en wijnstokken te planten. De côtes, de hellingen langs de Rhône, zijn zo steil dat er trappen zijn aangelegd. Elke trede bestaat uit een muur van zo’n anderhalve meter hoog en een of twee rijen wijnranken. Dan weer een stenen muur en zo omhoog. Het voordeel van zo’n steile helling is dat de zonnestralen er loodrecht op vallen. Côte-Rôtie: de geroosterde helling. Goed voor de druiven en de wijn, maar wat een werk.

Nu worden in veilinghuizen en wijnwinkels van Californië tot japan condrieu, côte-rôtie, cornas en hermitage verkocht. Maar net als meer dan 25 eeuwen geleden staan de wijnranken op de steile hellingen, pas gesnoeid, te wachten op de zomer, om druiven te geven. Bescheidener, maar duidelijk familie, zijn crozes-hermitage en st-joseph (rood en een beetje wit).

De zuidelijke Côtes du Rhône heeft weinig côte, weinig helling, en het is stukken groter: zo’n 66.000 hectare tegenover de 1500 van noord. Châteauneuf-du-Pape in z’n eentje levert al meer wijn dan het hele noorden, om van de eindeloze wijngaarden Côtes du Rhône (villages) nog maar niet te spreken. In het zuiden heb je een hele reeks druivensoorten tot je beschikking om wijn te maken grenache, carignan, cinsaut, syrah, mourvèdre voor rood, clairette, bourboulenc, grenache blanc, roussanne, picardin, picpoul blanc en viognier voor wit. 

Nicolaas Klei - Wijnwijs van A tot Z